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Parque Nacional Cajas

El Parque Nacional Cajas está situado en los Andes, al sur del Ecuador, en la provincia de Azuay, a 33 km al noroccidente de la ciudad de Cuenca. Los accesos más comunes al parque inician todos en Cuenca: Desde allí, la vía Colectora Cuenca-Puerto Inca (E582), también llamada vía Cuenca-Molleturo, atraviesa en Control de Surocucho en poco más de 30 minutos de viaje; más adelante, esta misma carretera pasa a orillas de la laguna La Toreadora donde están el Centro Administrativo y de Informacián del Parque. Siguiendo de largo hacia Molleturo, por esta vía se conoce el sector norte del Cajas y se serpentea entre varias lagunas mayores y menores. Para acceder al Parque desde la costa, la vía Colectora Cuenca-Puerto Inca (E582) o vía Molleturo-Cuenca también es la mejor opción.

Características

Con el marco fundamental de un ecosistema paramero, existen en el Parque más de 2000 cuerpos de agua, entre las que se destacan 178 lagunas bien definidas ubicadas sobre sus extensos valles; entre las más importantes están Luspa, Lagartococha, Osohuaycu, Mamamag o Taitachungo, Quinoascocha, La Toreadora, Sunincocha, Cascarillas, Ventanas, Llaviucu, Angas, Ventanas y Tinguishcocha. Esta gran cantidad de lagunas regula y conserva a los riachuelos de la zona a través de su drenaje; ríos como el Tomebamba , el Mazán , el Yanuncay y el Migüir nacen en el Cajas y abastecen de agua potable a la ciudad de Cuenca; son, a la vez, principales aportadores del Complejo Hidroeléctrico Paute, que provee de electricidad a casi todo el país.

En las alturas de la Cordillera Occidental de los Andes, al oeste de la ciudad de Cuenca, se halla el Parque Nacional Cajas, formado principalmente por grandes elevaciones que guardan en su interior sistemas lacustres a manera de enormes cajas interconectadas, de aquí su nombre —Cajas—. En el área no existe una marcada regularidad del clima; se dan frecuentes heladas y hay presencia permanente de lloviznas (garúa) y neblina.

Bosque

En el límite oriental del parque se encuentra un bosque pluvial subalpino (bp-SA), compuesto principalmente por especies arbóreas y arbustos con gran diversidad de orquídeas, helechos y musgos. Se destaca la formación de bosque de Polylepis, qiwuña, "quinoa" o "árbol de papel", el cual tiene entre 8 y 10 m de altura, y crece a la orilla de las lagunas o quebradas y en lugares rocosos y es la única especie de árbol por encima de 4.000 msnm. En el límite occidental, abundan las especies maderables.

Fauna

En el Cajas se registra la fauna característica de los páramos ecuatorianos. Se encuentran venados de cola blanca, oso de anteojos, puma, yaguarundí, venados del páramo, conejos de páramo, el tapir andino, igualmente se han registrado imágenes de la presencia del lobo del páramo, así como se ha reintroducido la llama. Las aves más importantes son el caracara, el cóndor, el tucán andino, patos y colibríes. El ratón de agua de Cajas es una especie endéica del parque. Al igual que la norteña Reserva Ecológica de El Angel, las lagunas del Cajas son reconocidas y muy concurridas por sus truchas.

Atractivos

Desde Cuenca toma alrededor de 40 minutos llegar a ella. En el sitio existe un sendero que la circunvala cuyo recorrido toma alrededor de una hora de caminata; en el recorrido se han ubicado dos pequeñas cabañas que sólo sirven como lugar de descanso y refugio para guarecerse de la lluvia, que en el área se presenta con bastante regularidad. Es posible observar cierta avifauna interesante y sobre todo las formaciones geológicas singulares que caracterizan a todo el Parque. En La Toreadora también es posible la pesca a pesar de que son pocos los pescadores que aquí tienen suerte.

Laguna de Lagartococha: En sus orillas es posible acampar y el lugar es muy concurrido para la pesca deportiva. Al lado de Lagartococha está situada la "Cueva de los Muertos", llamada así porque viajeros de hace más de un siglo habrían perecido en el sitio víctimas del paludismo.

Avilahuayco: Hace las veces de un mirador natural o atalaya; el panorama que ofrece desde su cumbre es muy atractivo ya que desde allí se observan "las cajas" que dominan toda la zona.

Loma de Tres Cruces: Es una de las partes más altas del Parque donde se encuentra la divisoria de aguas entre aquellas que van hacia el Amazonas y las que avanzan hacia el Pacífico. El Camino de García Moreno cruza por allí y la tradición cuenta que debe su nombre a los muchos muertos que intentaron pernoctar el lugar en su viaje desde la costa, pero que por el intenso frío de la noche no lograron ver el amanecer.

Laguna Taitachungo (Mamamag): Partiendo de la Toreadora hay algunos senderos que conducen a ella. Desde aquí se puede seguir un trecho del Camino del Inca hacia la cueva de Luspa. En Mamamag se han encontrado otros restos de construcciones preincaicas representados por gradas de piedra y cimientos de algún tipo de edificación, presumiblemente cuartos para pernoctar; más que viviendas, estas construcciones parecen haber servido de tambos, refugios de viaje, dado que el sitio es clave para el paso hacia la costa.

Datos históricos

Entre los años 500 a 1450, los Cañari formaban una alianza federativa cuya población rendía culto a la luna, lagunas y montañas y consideraba como lugares sagrados los territorios del actual parque. Luego los incas, conquistaron la región y establecieron como ciudad real a Tomebamba en donde hoy está Cuenca.

El "Camino del Inca" cruza el parque y es un vestigio de la vía que unía Tomebamba con el Tambo de Paredones (Molleturo), en la ruta estratégica entre las tierras altas y la Costa. Este camino es transitable por 4km restaurados dentro del parque, entre la cueva de Luspa y la laguna de Mamamag.

Alexander von Humboldt visitó la zona y la describió hacia 1878.
El parque fue creado el 4 de julio de 1977 y fue convertido en Parque Nacional el 11 de mayo de 1996

Reglas y recomendaciones

Sobre la basura y desechos
• La basura debe depositarla únicamente en la funda que le fue entregada al momento del registro de su visita.
• Esta funda debe entregarla (llena o vacía) al abandonar el Parque, en cualquiera de los controles del PNC.

Sobre las actividades permitidas
• Caminata, senderismo, ruterismo, escalada, acampado, interpretación, observación de aves, fotografía, investigación, educación ambiental y pesca deportiva.
• La pesca deportiva solamente se puede practicar con caña de pescar y carnada artificial (moscas y spinners).
• Caminar únicamente por rutas y senderos señalizados.
• Respete las zonas marcadas o señaladas como restringidas.

Lo que NO está permitido
• El ingreso de cualquier tipo de animales o plantas, pueden alterar el ecosistema.
• La alteración o extracción de plantas, animales, suelos o cualquier otro tipo de recurso natural del área del PNC.
• Transportar sustancias tóxicas o contaminantes.
• Portar armas.
• Iniciar fuegos o fogatas.
• Ingresar con vehículos motorizados a lugares no permitidos.
• Realizar tomas para la edición de material audivisual con fines publicitarios, científicos, investigación sin autorización.

Control y cumplimiento
• El Servicio del Parque Nacional Cajas, tiene la obligación de sancionar, vía proceso administrativo, a quienes incumplan con estas normas para la conservación del medio.

Recomendaciones para la visita
• Su visita será más satisfactoria, si contrata un tour en una agencia de viajes autorizada por el PNC, o si lo acompaña un guía naturalista calificado por el PNC.
• Proteja su piel, use sombrero o protector solar.
• Evite el mal de altura o “zoroche” (fatiga, mareo, vómito, pulso acelerado, dolor de cabeza), hasta ambientarse camine despacio y respire continuamente para su oxigenación.
• Lleve consigo alimentos ricos en calorías (caramelos, chocolates, etc.) e hidrataci&o;n.
• El agua de ríos y lagunas generalmente está a temperaturas menores al ambiente, evite contacto con ella.
• Lleve ropa abrigada, un impermeable, zapatos adecuados para caminatas.
• No inicie o continúe caminatas después de las 16h00 (4pm), por las condiciones climáticas y geográficas de la zona.
• En caso de condiciones climáticas adversas, se sugiere NO iniciar ningún tipo de caminata o recorrido de larga duración.
• Prestar atención sobre los avisos y señalización colocados a lo largo de la vía de acceso y al interior del Parque Nacional Cajas.

Si requiere información adicional, solicítela en los puestos de control de entrada al PNC, o a cualquiera de los Guardaparques o Técnicos que encuentren en el área.